TIF Spending: Who’s Really Benefiting?

David Uriostegui understands the need for budgets. He has an 8-month-old daughter and up until recently, he worked three minimum-wage jobs and continues to struggle as he manages to make ends meet. But he is not the only one. Uriostegui has seen many neighborhood residents around his community, barely having the means to survive.

“[The day will come when] people will be fed up living in poverty, eventually [they’re] going to rebel,” he said.

The tipping point might be well on its way as Mayor Rahm Emanuel and the Chicago City Council have just decided on the fiscal path of the city. An increasing amount of Chicago’s residents see the Tax Increment Financing (TIF) program as helping prosperous downtown, at the expense of their neighborhoods.

With the backdrop of the Occupy movement, policies that increase economic inequity are increasingly under scrutiny by workers like Uriostegui.

In the last few years, more attention has been placed on the role of TIFs in economic development, budgets, and equity. TIFs divert property-tax dollars away from local taxing bodies that fund schools, parks, libraries, the city, county and other government services. These entities must then raise their tax rates to recover displaced revenue.

Due to existing controversy around TIFs when Mayor Emanuel took office, he appointed a taskforce to revise the program. Soon after the appointment, the taskforce stated that in fact the existence of TIF districts increases the individual tax burden on property owners both inside and outside of TIF districts.

All city residents have to pay more taxes every year to build this pool of development money.

TIF money is intended to help create economic development in low-income, blighted neighborhoods. But instead, city officials can often give, without further discretion, TIF dollars to multimillion-dollar corporations based in downtown— entities that least need the assistance.

According to city’s TIF documents, the city awarded the Chicago Mercantile Exchange (CME) $15 million in October 2009. Chicago’s TIF website also shows that United Airlines was awarded a total of $31.3 million in TIF money in two different deals in September 2009 and October 2007.

Faced with cuts to libraries, mental health clinics, and police station closings, residents do not understand why money can be found for downtown corporations, but not for crucial neighborhood services.

Urioustegui, a leader with the community group Action Now and a resident of Brighton Park, expressed his frustration at the city’s priorities. “You’re putting gold on top of gold and you’re putting duct tape over us,” he said.

The Chicago Reader’s analysis of TIF spending from 2004 to 2008 showed the city spent 43 percent of TIF money in downtown. Meanwhile, many communities on the South, West, and Far North sides have seen minimal TIF spending. So, a program meant to address blight, in fact, reinforces it.

In his 2012 budget, Mayor Emanuel declared a 20 percent TIF surplus, sending $60 million back to the schools, libraries, parks, and other government areas for 2012. However, this left $240 million in TIF funds on the table—money that could have been used to stop cuts to vital programs and services and avert thousands of layoffs.

Residents empathize with the city workers who will be laid off through Mayor Emanuel’s budget. Rosalba Guzman, a leader with the Brighton Park Neighborhood Council and mother of four, understands the impact on the quality of life in the city’s neighborhoods, “Loss of government jobs will impact communities all over Chicago because those workers can’t reinvest in their communities without an income,” she said.

In fact, the public sector is one of the biggest sources of good jobs in communities of color. A recent study by UC Berkeley showed, for example, African Americans were 30 percent more likely than other workers to be employed in the public sector. Cutting library hours, closing schools, and shutting mental health clinics disproportionately hurts marginalized communities.

Service cuts and layoffs will complicate problems for local neighborhoods. The Illinois Hunger Coalition recently released a community survey conducted in the Back of the Yards neighborhood and found that although 62 percent of families surveyed had a full-time worker, 51 percent of them still did not have enough money to get food. The loss of additional jobs only stresses an already stretched community.

Former Mayor Richard M. Daley believed that Chicago’s economic future could be secured with a strong downtown to attract corporations and create jobs, based on the assumption that jobs would be created for Chicagoans.

Guzman was unemployed for over a year before deciding to go back to school. Six years of experience volunteering and interning was not enough because there were no opportunities available in Brighton Park or surrounding areas. “They should build these jobs in our neighborhood, not in downtown, there’s enough offices over there, they should build where they can give jobs to the community,” she added.

According to a January 2011 article in the Chicago Reporter, the city spent over $1.2 billion during 2004 to 2008, with 55 percent going to Loop and Near South community areas. Grassroots Collaborative’s analysis of U.S. Census’ Longitudinal Employment and Housing Dynamics data from 2002 to 2009 shows that Brighton Park’s share of downtown jobs decreased by 14.8 percent. Similar losses were calculated for Back of the Yards, 8.8 percent, and Englewood, 9.7 percent.

For these three communities, downtown-focused economic development is not helping. Brighton Park, Back of the Yards and Englewood all struggle with unemployment; 8.3 percent, 13 percent, and 20.8 percent, respectively. Downtown, in contrast, has a 7.6 percent unemployment rate.

Residents want to see TIF money being spent to improve Chicago’s neediest areas. “Sometimes [city residents] have to decide either to pay taxes or eat,” Guzman said. “But they have to pay their taxes. They struggle to pay and for the city to not reinvest it in the community, that’s not fair.”

Without local job creation, local economic recovery remains elusive.

The city’s Housing and Economic Development Department has focused TIF-generated job creation in downtown while overlooking communities like Brighton Park. Columbia College journalists and Chicago Talks, listed all TIF agreements by the city, according to TIF district, from 2000 to July 2010. LaSalle Central TIF district exists in the heart of downtown and Stevenson Brighton TIF district covers the Brighton Park neighborhood. During this time period, Tax Increment Financing created 3,551 jobs in LaSalle Central and zero jobs in Brighton Park.

With Mayor Emanuel’s decision to keep $240 million in TIF funds, the resulting cuts in jobs and services will be felt on the ground. Guzman believes that the next step for the city’s residents is to really engage local elected officials, “We need to talk to aldermen and let them know we need our money and that this needs to be solved now.”

Since this is the first budget the mayor has put together, some question what is the impression he wants to make. Uriostegui wonders, “Would you rather have only [downtown] love you or would you rather have the whole city praise you?”

*This story is part of the Local Reporting Initiative, supported in part by The Chicago Community Trust.

Gastos de TIF: ¿Quien se Beneficiará en Realidad?

David Uriostegui entiende la necesidad de los presupuestos. Él tiene una hija de 8 meses de edad y hasta hace poco; él trabajaba en tres empleos de sueldo mínimo y continúa luchando mientras sobrevive. Pero no es el único. Uriostegui ha visto a muchos residentes del vecindario en su comunidad que apenas tienen los medios para sobrevivir.

“[Llegará el día en que] la gente se cansará de vivir en la pobreza, finalmente [se] van a revelar”, él dijo.

El punto de inflexión podría estar en camino ya que el Alcalde Rahm Emanuel y el Concilio Municipal de Chicago acaban de decidir el rumbo fiscal de la ciudad. Una cantidad cada vez mayor de residentes de Chicago ven el programa del Incremento del Financiamiento de Impuestos (TIF) como una ayuda al ya próspero centro, al costo de sus propios vecindarios.

Con el movimiento Occupy de fondo, las políticas que incrementan la desigualdad económica están cada vez bajo más escrutinio por parte de trabajadores como Uriostegui.

En los últimos años, se ha enfocado más atención en el papel de los TIFs en el desarrollo económico, los presupuestos y en la equidad. Los TIFs desvían fondos de los impuestos a la propiedad de los órganos locales de impuestos que financian escuelas, parques, bibliotecas, la ciudad, el condado, y otros servicios públicos. Estas entidades entonces deben aumentar sus impuestos para reemplazar los ingresos desplazados.

Debido a la existente controversia en torno a los TIFs cuando el Alcalde Emanuel asumió su puesto, él nombró a un grupo de trabajo para revisar el programa. Después del nombramiento, el grupo de trabajo afirmó de hecho, que la existencia de distritos TIF aumenta la carga fiscal individual de los dueños de propiedades dentro y fuera de los distritos TIF.

Todos los residentes de la ciudad tienen que pagar más impuestos cada año para formar este grupo de fondos para el desarrollo.

Los fondos del TIF están destinados para ayudar a crear el desarrollo económico de los barrios en deterioro de bajos recursos. Pero en cambio, los funcionarios municipales pueden con frecuencia dar, sin más discreción, fondos del TIF a las corporaciones multimillonarias basadas en el centro—las entidades que menos necesitan asistencia.

Según documentos municipales del TIF, la ciudad otorgó al Chicago Mercantile Exchange (CME) $15 millones en octubre de 2009. El sitio web de los TIFs de Chicago también muestra que a United Airlines se le concedió un total de $31.3 millones en fondos TIF en dos convenios distintos en septiembre de 2009 y en octubre de 2007.

Enfrentados con recortes de bibliotecas, clínicas de salud mental, y cierres de estaciones de policía, los residentes no entienden por qué los fondos están disponibles para las corporaciones del centro pero no para los servicios comunitarios cruciales.

Uriostegui, un líder con el grupo comunitario Action Now y residente de Brighton Park, expresó su frustración por las prioridades de la ciudad. “Están poniendo oro sobre oro y a nosotros nos cubren con cinta”, dijo.

El análisis del Chicago Reader en la distribución de los TIFs de 2oo4 a 2008 mostró que la ciudad gastó 43 por ciento de los fondos TIF en el centro. Mientras tanto, muchas comunidades del sur, oeste y norte de la ciudad han visto mínimas cantidades de inversión de TIFs. Así que un programa que tenía como fin tratar el deterioro, de hecho lo refuerza.

En su presupuesto del 2012, el Alcalde Emanuel declaró un excedente de 20 por ciento en los fondos TIF, regresando $60 millones a las escuelas, bibliotecas, parques y otras áreas gubernamentales para el 2012. Sin embargo, esto dejó $240 millones en fondos TIF sobre la mesa—dinero que podría haber sido utilizado para detener los recortes a programas vitales y servicios e impedir miles de despidos. 

Los residentes tienen empatía por los empleados municipales que serán despedidos por medio del presupuesto del Alcalde Emanuel. Rosalba Guzmán, una líder del Concilio de Brighton Park y madre de cuatro, comprende el impacto en la calidad de vida de los vecindarios de la ciudad, “la pérdida de trabajos gubernamentales impactará a las comunidades por todo Chicago porque esos trabajadores no pueden reinvertir en nuestras comunidades sin ingresos”, ella dijo.

De hecho, el sector público es una de las mayores fuentes de buenos trabajos en las comunidades de color. Un reciente estudio por la Universidad de California Berkeley mostró por ejemplo, que los afroamericanos tenían 30 por ciento de más probabilidades que otros trabajadores de estar empleados en el sector público. Recortar los horarios de las bibliotecas, cerrar escuelas, y clausurar clínicas de salud mental perjudica desproporcionadamente a las comunidades marginadas.

Los recortes a los servicios y los despidos complicarán los problemas de los vecindarios locales. La Coalición por el Hambre de Illinois que recientemente dio a conocer una encuesta comunitaria conducida en el vecindario de Back of the Yards encontró que aunque el 62 por ciento de las familias encuestadas contaban con un trabajador de tiempo completo, el 51 por ciento aún no tenía suficiente dinero para comprar comida. La pérdida de trabajos adicionales sólo estresa a la ya estrechada comunidad.

El Ex Alcalde Richard M. Daley creía que el futuro económico de Chicago podría ser asegurado con un centro fuerte para atraer corporaciones y crear empleos, basándose en la presunción de que los empleos serían creados para los residentes de Chicago.

Guzmán estuvo desempleada por más de un año antes de decidirse regresar a la escuela. Seis años de experiencia como voluntaria y de practicante no eran suficientes porque no había oportunidades disponibles ni en Brighton Park ni en áreas circunvecinas. “Deberían crear estos trabajos en nuestra comunidad, no en el centro, ya hay suficientes oficinas allá, deberían construir donde puedan dar trabajos a la comunidad”, agregó.

Según un artículo de enero de 2011 en el Chicago Reporter, la ciudad gastó más de $1.2 billones de 2004 a 2008, con un 55 por ciento invertido en el centro y las comunidades cercanas al sur. El análisis de la Colaborativa Grassroots de los datos longitudinales del Censo de los Estados Unidos de las dinámicas de empleo y vivienda del 2002 al 2009 muestra que la parte de trabajos del centro en Brighton Park disminuyó un 14.8 por ciento. Pérdidas similares fueron calculadas en Back of the Yards, 8.8 por ciento y en Englewood, 9.7 por ciento.

Para estas tres comunidades, el desarrollo económico enfocado en el centro no está ayudando. Brighton Park, Back of the Yards y Englewood luchan con el desempleo, 8.3 por ciento, 13 por ciento, y 20.8 por ciento respectivamente. El centro, en contraste, tiene un índice de desempleo del 7.6 por ciento.

Los residentes quieren ver que los fondos del TIF sean invertidos para mejorar las zonas de Chicago más necesitadas. “A veces [los residentes de la ciudad] tienen que decidir si deben pagar sus impuestos o comer”, dijo Guzmán. “Pero tienen que pagar sus impuestos. Se esfuerzan por pagar y porque la ciudad lo reinvierta en la comunidad, no es justo”.

Sin la creación de empleos locales, la recuperación de la economía local sigue siendo difícil.

El departamento de vivienda y desarrollo económico de la ciudad ha enfocado la creación de empleos generados del TIF en el centro pasando por alto otras comunidades como Brighton Park. Los periodistas de Columbia College y Chicago Talks, nombraron todos los convenios del TIF hechos por la ciudad, de acuerdo a distrito del TIF, de 2ooo a julio de 2010. El distrito Central LaSalle del TIF existe en el corazón del centro y el distrito Stevenson Brighton del TIF cubre el vecindario de Brighton Park. Durante este periodo, el incremento al financiamiento de impuestos creó 3,551 empleos en LaSalle Central y cero empleos en Brighton Park.

Con la decisión del Alcalde Emanuel de mantener $240 millones de los fondos del TIF los resultantes recortes en trabajos y servicios se sentirán en el terreno. Guzmán cree que el siguiente paso para los residentes de la ciudad es que verdaderamente motiven a los funcionarios electos, “necesitamos hablar con los concejales y hacerles saber que necesitamos nuestro dinero, y que esto deber ser solucionado ahora”.

Ya que este es el primer presupuesto que el alcalde ha formado, algunos cuestionan cuál es la impresión que quiere hacer. Uriostegui se pregunta, “¿prefieren que sólo [el centro] te quiera o prefieres que toda la ciudad te adore?”

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