Undocumented Youth: Dreaming, Waiting, Falling Through the Cracks

Interviews and Reporting by THE GATE’s Youth Journalists

Spanish translation immediately follows at the end of this article.
Traducción en español sigue inmediatamente al final del articulo.

Although exact numbers are hard to attain, it is no secret the Back of the Yards neighborhood is home to a large population of undocumented youth who arrive in the United States as children. Many of them have younger siblings born here or have friends who are citizens.

For undocumented youth, however, the chances for an education and a future are bleak in comparison. But like other young people in the neighborhood, some are working hard for an education, others have gone into the workforce, and some have fallen to gangs and crime.

Many factors such as immigration laws, family dynamics and community institutions shape the important transition these undocumented youth face when moving on to adulthood.

Aurora Vizcarra, age 20, is one of them. Aside from being undocumented, she did not get straight A’s, did not take AP courses nor did she complete high school. Instead, Vizcarra wakes up every morning hoping to go back to school some day.

Vibrant, youthful and with dark illuminating eyes, she easily conveys a quiet persona, but resembles the typical college-aged student ready to take on life by the reins. However, her daily routine is far from resembling that of a typical 20-year-old.

While many of her peers look forward to a full day of college courses and plans for the future, Vizcarra tends to her 2-year-old daughter and holds two jobs, one with a second shift that does not end until the break of dawn.

Every day, she takes her daughter to a day care center on the West Side of the city. From there, she travels downtown where she works at a Mexican grill until 3 p.m. She then takes the train back to the West Side to pick up her daughter and drops her off at her mother’s house in Back of the Yards. There, she gathers what little rest she can before getting ready for her second job.

Vizcarra’s daily routine is not what she imagined for herself but she believes her status as an undocumented immigrant has hindered any opportunity to progress.

She has always been aware of her undocumented status. She arrived in the United States along with her parents and two siblings when she was only 10-years-old. Besides recalling her travels by bus, she does not remember any other details of the journey.

Vizcarra has three brothers; Julio, 21, Jose, 14, and Angel, 5, — the two oldest also undocumented. Growing up, her parents constantly reminded them of their day-to-day challenges working as undocumented immigrants earning less than the minimum wage. Vizcarra can recall her mother’s silent struggles as she kept the house together, while her father fought his own frustrations after working over 12 consecutive hours every day and still struggling financially.

As Aurora Vizcarra, 20, grew older, she became convinced that finishing school was not going to clear a path towards citizenship. Despite her high school teachers’ attempts to keep her in school, she was already convinced that she would end up in a packing company, just like her father

More and more, Vizcarra grew convinced that finishing school was not going to clear a path towards citizenship. Despite her high school teachers’ attempts to keep her in school, she was already convinced that she would end up in a packing company, just like her father.

“I already had my mind set that I wasn’t going to make it,” said Vizcarra. “It’s like my friend, Carmen. She finished high school, but she’s still working in the same job I’m working – a factory job. In a way, I’m doing the same things I would be doing if I had finished high school or even college.”

Vizcarra’s story mirrors the situation that many youth are currently facing in Back of the Yards and other areas of the country.

Once in high school, many undocumented students hit a brick wall after realizing the limitations of their immigration status. They become disillusioned as to what to do in regards to their future.

Identity Shock

Roberto Gonzalez, assistant professor at the University of Chicago School of Social Service Administration, has studied undocumented youth for almost 20 years. Aside from focusing on the “dreamers” Gonzalez examines youth who have not fared so well overall.

Due to the financial and legal barriers of accessing higher education among poor families, Gonzalez found that many undocumented students fall through the cracks without realizing their full potential as contributors to society.

For some youth, the shock of discovering their limited options as undocumented immigrants is devastating.

“Immigration laws treat children and adults very differently,” said Gonzalez. “Kids don’t really need legal status for most of their childhood. They can go to school for free and they are legally integrated from day one in this country.”

Undocumented youth become part of the American educational system and, in many cases, from K through 12 grade, these youth become fully merged in the American culture. “They grow up watching Barney and Power Rangers, they go to prom, and do all the things that their peers are doing,” said Gonzalez. However, by the time they start becoming adolescents, they realize that as their friends move forward, they remain trapped, “they can’t work legally, they can’t drive in most states, they can’t vote, they can’t go out, [or even] go to R-rated movies. All these things that require identification,” Gonzalez added.

Case in point, a study published by the Harvard Educational Review, reports that among the estimated 5.5 million children growing up with undocumented parents, approximately 1 million are themselves undocumented. According to the study, the lack of legal status entraps youth in a labyrinth of limitations complicating their ability to excel as they move from childhood to adulthood. Fear of deportation also hinders parent and youth participation in school and other activities.

Lost

David Avalos, 16, is a Benito Juarez Community Academy sophomore. He stands 5 ft. 6 in. tall, with dark brown hair and eyes. His soft-spoken, yet friendly demeanor echoes a typical teenager by any other means. But behind his charming personality lies a fact known to only a few, even among his friends: Avalos is undocumented.

“I was brought here when I was just 4-months-old,” said Avalos. He recalls being told many times about his family’s venture to the United States.

Entrapped by fear, Avalos worries about being arrested for not having legal papers. He worries that he will have the same fate of others less fortunate who he hears have been deported.

“If I was ever sent back, I would be lost; I wouldn’t know where to go or what to do,” he said. Avalos has not returned to Mexico and does not know anyone back in his homeland. He has two more years before his lawful presence comes to an end.

According to the Chicago Legal Clinic, under current immigration law, unlawful presence (being in the United States without documents) begins to accrue at age 18. To avoid being subject to the bars, a person should leave the country before reaching the age of 18.

If a person over the age of 18 is in the United States unlawfully after, and leaves the country between 180 days, but less than one year s/he is subject to the three year bar.  A person over 18, who is here unlawfully for over one year and leaves the United States, is subject to the ten-year bar.

This life changing transition is hard to digest for these young people. Adulthood, Gonzalez explains, requires the ability to legally participate in today’s society. Undocumented youth, like Vizcarra and Avalos, experience shock when they go from being full members of society as children, to adults unable to take full advantage of what it means to be an American citizen.

Quintiliano Rios, 21, is a senior in college. Unable to receive financial aid because of his undocumented status, he seeks outside resources (such as scholarships, fundraising and mentors) to help finance his schooling every quarter.

That is the case for Quintiliano Rios, 21, who also arrived in the United States when he was only a child.

After his father was killed on duty as a policeman in Mexico, Rios’ mother needed to find a way to support her children— a motive alone to move to the United States.

Though Rios always knew he was undocumented, he did not know what it meant until his last year in high school. He wished to go to college like his friends. He knew that in order to go to school he needed to apply for financial aid and provide a social security number. That is when the implications of Rios’ status demonstrated that his choices from there on would be predictable—no school, underpaid jobs and no legal status.

“When you realize the impact of being undocumented you feel lost,” said Rios.  “You feel like all doors are closing on you. There are moments of depression where you start seeing that not every school is accepting you, not every school is offering you financial aid, or not every counselor knows what to do with you.”

Gonzalez’s research, based on interviews with over a hundred youth from urban cities including Chicago, has found that in large public schools like Farragut, Clemente or Benito Juarez where the teacher-student ratio is 1-to-35 to 1-to-40 in the class, students’ relationships with the teachers oftentimes are hard to establish and it is less likely for undocumented students to ask for help as they try to figure out their future.

“Many of our kids are taught by their parents not to air [their] dirty laundry to strangers, so you don’t talk about family poverty, the light bill getting cut off, and you don’t talk about legal status issues,” said Gonzalez.

Instead, he concludes that those who were able to do well were those who gained support from their teachers or counselors and expressed their desire to go to college, in addition to revealing their immigration status.

‘Not Good Enough’

Those who end up succeeding despite their immigration status, according to Gonzalez, have the right combination of resources while in high school – meaning caring teachers, exposure to college, peers who are thinking about their careers, some kind of knowledge on how to create an affordable path to college and lesser responsibilities at home.

Adriana Velazquez, 21, a graduate from Benito Juarez High School, arrived in the United States when she was 12. Her father had spent enough time in the Midwest working to support his family back in Mexico and decided it was time to bring his wife and children to finally reunite the family. Velazquez was the only one in her family who could not get a visa, forcing her parents to hire “fake parents” to cross their daughter over to the United States.

“I thought it was like an adventure,” said Velazquez. “It was my first time eating a hamburger and going through the highway.”

Once they moved to Chicago, Velazquez fell in love with the triangle top houses and the endless bushels of green trees around her. She also went to school right away and felt welcomed by her teachers and other students.

Velazquez recalls being one of the smartest kids in her class and being actively involved in the school’s choir and theater, which helped her integrate in the community she now loves.

“Back of the Yards is a comfortable community to live in, this is my home,” said Velazquez.

But her sense of belonging had a limit. “I realized that I was undocumented when I was going through my last year of high school, which is where most of us realize how [this is] going to affect us for the rest of our lives.”

As the disillusion with her immigration status grew, she found herself deciding whether she should go to college or simply get a job.

“During that time, my dad had been injured at work. He had broken ribs, and dislocated discs. He was like that for six months,” Velazquez said.

But convinced that her future was in school, Velazquez decided to knock on DePaul University’s door after her high school teacher saw potential in her.

“My teacher knew someone at DePaul and showed her my transcripts, my records, my extracurricular activities and she said ‘I think we are going to be able to give you a good scholarship here because you have a tremendous record,’” she recalled.

Her hopes to get in the school, nevertheless, diminished the moment she revealed her immigration status to the financial aid officer.

“A person tells you that you are good enough, but even [then], you are not good enough to surpass that little branch that’s not letting you get to the next steps.”

It’s Still a Dream

The little branch that keeps youth like Velazquez, Rios, Avalos, and Vizcarra from becoming full contributors of today’s society could be overcome if a proposal like the Dream Act becomes a federal law. The federal version of this bill, originally introduced in Congress 10 years ago, establishes a pathway to legal residency for immigrants who arrived to this country when they were kids, have graduated from a United States high school or obtained a G.E.D, and have lived in the country for five years or more.

In order to become eligible, individuals have to finish two years of college or military service. Although many supporters argue this bill will benefit ambitious academically successful students, others argue that many youth do not fall in the high achieving category and will potentially be left out. That is, unless a cohesive effort is created to integrate at-risk undocumented youth into the community through better education, strengthening support systems, job training programs and internships.

A 2010 analysis by the Migrant Policy Institute estimates that roughly out of the 2.1 million youth and young adults that could be eligible to apply for legal status under this legislation, only 38 percent –825,000 people – would obtain permanent residency through the Dream Act. However, a 62 percent – 1.3 million people— would likely fail to do so.

The process of becoming a legal permanent resident under the Dream Act, according to the Migrant Institute, could become an arduous path for many youth given that many are part of families facing financial difficulties, are at risk of low educational performance and do not have a strong sense of identity and belonging.

Regardless, for now, the Dream Act is idle. Both Senator Dick Durbin and Representative Howard Berman have reintroduced the bill, but according to Fred Tsao from the Illinois Coalition for Immigrant and Refugee Rights, it does not seem to be moving in Congress.

“There’s not much to report unfortunately,” said Tsao.  “Obviously, things got a lot more difficult with the Republicans’ control of the House and we still don’t have the 60 votes in the Senate.”

Dream Act supporters will likely have to wait until the next general election, in large part because the House leadership is not particularly friendly to immigration matters, according to Tsao.

While many wait to see how the recently passed Illinois Dream Act is going to be implemented, in a time where congressional support for pro-immigrant legislation is scarce, Jose Alonso, chair of the immigration committee at Holy Cross/IHM parish, meets with local undocumented youth on Sundays to create action plans and motivate others as they establish their pathway to college.

“There is a tremendous need in our community,” said Alonso. “Even our strongest dreamers are having a hard time funding their education, so we work with them and try to motivate them.”

Aside from their fundraising efforts, Alonso and his crew have gathered large numbers of undocumented neighborhood youth and provided legal training as well as information regarding scholarships and the college application process.

“I think we need to remember that at the end of the day these are kids that we told since they were young that education was key, that college is the way to do it,” said Alonso. “When they do make it we need to be there for them so they can contribute back to our country and that in the end is something immeasurable.”

Rios and Velazquez were able to finally get in the college that best fit their educational aspirations. They have also become experts at fundraising for their own tuition. Both of them belong to Alonso’s college group.

Meanwhile, Vizcarra has joined the vast pool of undocumented immigrants who work clandestine, low-wage jobs. She continues to work and raise her child, a United States citizen, on her own. Two of her brothers are in parallel circumstances. Her older brother, Julio, is currently serving a 10-year jail sentence after making a series of bad choices. Her younger brother, Jose, should be a freshman in high school this year but has left school altogether. These three young people represent untold numbers of undocumented youth falling through the cracks of a system that does not offer a space for them to succeed.

Avalos, now a junior in high school, stands at a crucial crossroad. Will he continue the path he has chosen so far? —honor student striving for college—or will he lose momentum knowing that his status sets up serious roadblocks to college and a career? His dream of medical school depends not only on his own hard work and talent, but on the decisions of federal lawmakers.

***The interviews and reporting in this article were done in part by youth journalists: Karla Avelar, Jaime Ruvalcaba, Maria Vera, Carolina Manriquez, and Armando Ramos. During a summer long program, the youth journalists, some of them undocumented or siblings of an undocumented youth, read articles, gathered research and also helped produce a video.

THE GATE would like to give a special thanks to Quintiliano Rios, Adriana Velazquez, Aurora Vizcarra, David Avalos, Oscar, Alvaro and all the neighborhood youth who were willing to share their stories.

This story is part of the Local Reporting Initiative, supported in part by The Chicago Community Trust.

THE GATE would finally like to thank the McCormick Foundation and The Comcast Foundation for supporting the youth journalism program.

 

Jóvenes Indocumentados: Soñando, Esperando, Cayendo por las Grietas

Reportaje y entrevistas por los Jovenes Periodistas

Adriana Velazquez, 21, was the only one in her family to be denied a visa to come to the United States. At the age of 12, she was brought over by fake parents and united with her father who had already established himself in the country.

Aunque los números sean difíciles de obtener, no es un secreto que el vecindario de Back of the Yards es el hogar de una gran población de jóvenes indocumentados que llegaron a los Estados Unidos de niños. Muchos de ellos tienen hermanos menores nacidos aquí o tienen amigos que son ciudadanos. Para los jóvenes indocumentados sin embargo, las posibilidades de una educación y de un futuro son poco prometedoras en comparación.  Pero al igual que otros jóvenes del vecindario, algunos están trabajando arduamente para una educación, otros han entrado a la fuerza laboral, y otros han caído dentro de las pandillas o el crimen.

Muchos factores tales como las leyes de inmigración, las dinámicas familiares y las instituciones comunitarias  le dan forma a esta importante transición que los jóvenes enfrentan cuando llegan a la edad adulta.

Aurora Vizcarra, de 20 años, es una de ellas. Además de ser indocumentada, ella no obtuvo calificaciones perfectas, no tomó clases de nivel avanzado ni tampoco terminó la secundaria. En cambio, Vizcarra se despierta cada mañana, esperando algún día regresar a la escuela.

Vibrante, vigorosa, y con ojos oscuros iluminadores, con facilidad transmite una persona tranquila, pero asemeja el típico estudiante de edad universitaria que está listo para tomar la vida por las riendas. Sin embargo, su rutina diaria está muy lejana de asemejarse a la del típico joven de 20 años.

Mientras que muchos de sus compañeros esperan un día lleno de cursos universitarios y planes para el futuro, Vizcarra atiende a su hija de 2 años y tiene dos trabajos, uno con un segundo turno que no termina hasta el amanecer.

Todos los días, ella lleva a su hija de dos años a una guardería infantil del Oeste de la ciudad. De ahí viaja al centro de la ciudad donde trabaja en un restaurante mexicano hasta las 3 p.m. Luego toma el tren de regreso al Oeste para recoger a su hija y dejarla en casa de su mamá en Back of the Yards. Allí, obtiene el poco descanso que le es posible antes de prepararse para su segundo trabajo.

La rutina diaria de Vizcarra no es lo que se imaginaba para sí misma pero cree que su estatus de inmigrante indocumentada le ha obstruido cualquier oportunidad para progresar.

Siempre ha estado consciente de su estatus de indocumentada. Ella llegó a los Estados Unidos junto con sus padres y dos hermanos cuando tenía 10 años de de edad. Además de recordar sus viajes por autobús, ella no recuerda ningún otro detalle del viaje.

Vizcarra tiene tres hermanos; Julio, 21, José, 14, y Ángel, 5, –los dos mayores también son indocumentados. A medida que iban creciendo, sus padres constantemente les recordaban de sus retos del día a día trabajando como inmigrantes indocumentados ganando menos del salario mínimo. Vizcarra se acuerda de la lucha silenciosa de su madre, al mantener a la familia unida, mientras su padre luchaba con sus propias frustraciones después de trabajar por 12 horas consecutivas todos los días y aun así seguir con dificultades financieras.

Más y más, Vizcarra se convenció de que el terminar la escuela no le iba a abrir paso para  la ciudadanía. A pesar de los intentos de sus maestros de secundaria para que terminara la escuela, ella ya estaba convencida que iba a acabar trabajando en una empacadora, al igual que su padre.

“Ya me había hecho la idea de que no la iba a hacer” dijo Vizcarra. “Es como mi amiga, Carmen. Ella terminó la secundaria, pero sigue trabajando en lo mismo que yo trabajo— en un trabajo de fábrica. En cierta manera, estoy haciendo las mismas cosas que estuviera haciendo si hubiera terminado la secundaria o incluso la universidad”.

La historia de Vizcarra refleja la situación que muchos jóvenes actualmente enfrentan en Back of the Yards y en otras áreas del país.

Una vez que están en la secundaria, muchos estudiantes indocumentados topan con una pared después de enterarse de las limitaciones de su estatus migratorio. Se desilusionan en cuanto a qué hacer respecto a su futuro.

 Impacto de Identidad

 Roberto González, profesor asistente en la Facultad de la Administración de Servicio Social de la Universidad de Chicago, ha estudiado a los jóvenes indocumentados por casi 20 años. Además de enfocarse en los “soñadores”, González examina a los jóvenes que no les ha ido tan bien en general.

Debido a las barreras financieras y legales de acceso a la alta educación entre las familias pobres,  González descubrió que, muchos estudiantes indocumentados caen por las grietas sin darse cuenta de su potencial como contribuyentes a la sociedad.

Para algunos jóvenes, el impacto de descubrir sus opciones limitadas como inmigrantes indocumentados es devastador.

“Las leyes de inmigración tratan a los niños y a los adultos de manera muy diferente”, dijo González. “Los niños en realidad no necesitan un estatus legal durante la mayor parte de su infancia. Pueden ir a la escuela gratuitamente y están legalmente integrados desde el primer día en este país”.

Los jóvenes indocumentados se convierten en parte del sistema educativo, en muchos casos, desde el kínder hasta el 12º grado. Estos jóvenes se integran por completo a la cultura americana. “Crecen viendo Barney y Power Rangers, van al baile de graduación y hacen todo lo que sus compañeros están haciendo”, dijo González. Sin embargo, cuando se convierten en adolescentes, se dan cuenta de que mientras sus amigos avanzan, ellos permanecen atrapados, “no pueden trabajar legalmente, no pueden manejar en la mayoría de los estados, no pueden votar, no pueden salir, [o inclusive] entrar a una película de clasificación-R. Todas estas cosas que requieren una identificación”, añadió González.

Siguiendo el caso, un estudio publicado en el Harvard Educational Review, reporta que entre los estimados 5.5 millones de niños creciendo con padres indocumentados, aproximadamente 1 millón son también indocumentados. Según el estudio, la falta de estatus legal atrapa a los jóvenes en un laberinto de limitaciones complicando su habilidad para sobresalir mientras se mueven de la niñez a la edad adulta. El temor a la deportación también dificulta la participación de los padres y de los jóvenes en la escuela y otras actividades.

 Perdidos

 David Avalos, 16, alumno de segundo año de la Academia Comunitaria Benito Juárez. De 5 pies y 6 pulgadas de estatura, con cabello y ojos oscuros.  Su porte de voz suave y a la vez amable hace eco a un típico adolescente por cualquier otro medio. Pero detrás de su encantadora personalidad se esconde un hecho sólo conocido por muy pocos, incluso entre sus amigos: Avalos es indocumentado.

“Me trajeron cuando tenía 4 meses de edad”, dijo Avalos. Él recuerda haber escuchado muchas veces la aventura de su familia a los Estados Unidos.

Moldeado por el miedo, a Avalos le preocupa  que vaya a ser arrestado por no tener papeles. Le preocupa  que llegue a tener el mismo destino de los menos afortunados que oye han sido deportados.

“Si alguna vez me regresaran, estaría perdido; no sabría a dónde ir o qué hacer”, él dijo. Avalos no ha regresado a México y no conoce a nadie en su país.

Actualmente, a Avalos le quedan dos años más antes de que su presencia legal llegue a su fin.

Según la Clínica Legal de Chicago, bajo la actual ley de inmigración la presencia ilegal (estando en los Estados Unidos sin documentos actualizados) comienza a acumularse la edad de 18 años. Para evitar ser sujeto a las sanciones una persona debe salir del país antes de cumplir 18 años.

Si una persona mayor de 18 años está en los Estados Unidos de manera ilegal y sale del país entre 180 días, pero en menos de un año, él/ella está sujeto a la sanción de tres años. Una persona mayor de 18 años, que está aquí de manera ilegal por más de un año y sale de los Estados Unidos está sujeta a la sanción de 10 años.

Esta transición de cambio de vida es difícil de asimilar para estos jóvenes. La edad adulta, explica González, requiere la habilidad de participar legalmente en la sociedad actual. Los jóvenes indocumentados, como Vizcarra y Avalos, sufren el impacto cuando pasan de ser miembros completos de la sociedad como niños, a ser adultos que no pueden aprovechar por completo lo que significa el ser un ciudadano americano.

Ese es el caso de Quintiliano Ríos, 21, que también llegó a los Estados Unidos cuando sólo era un niño.

Después de que su padre,  fuera asesinado en el cumplimiento de su deber como policía en México, la madre de Ríos necesitaba encontrar una manera para mantener a sus hijos— motivo suficiente para mudarse a los Estados Unidos.

Aunque Ríos siempre supo que era indocumentado, él no supo lo que significaba hasta su último día en la secundaria. Él deseaba ir a la universidad como sus amigos. Él sabía que para poder ir a la escuela necesitaba solicitar ayuda financiera y proporcionar un número de seguro social. En ese instante fue cuando las implicaciones del estatus de Ríos demostraron que sus opciones de ahí en adelante serían predicibles—no escuela, trabajos mal pagados y no estatus legal.

“Cuando te das cuenta del impacto de ser indocumentado te sientes perdido”, dijo Ríos. “Sientes que todas las puertas se te cierran. Hay momentos de depresión donde comienzas a ver que no todas las escuelas te están aceptando, no todas las escuelas te están ofreciendo ayuda financiera, o no todos los consejeros saben qué hacer contigo”.

La investigación de González, basada en entrevistas con más de cien jóvenes de ciudades urbanas incluyendo Chicago, ha descubierto que en las grandes secundarias públicas como Farragut, Clemente o Benito Juárez donde el radio de maestros a estudiantes es de 1-35 a 1-40 en la clase, las relaciones de los estudiantes con los maestros a menudo son difíciles de establecer y es menos probable que los estudiantes indocumentados pidan ayuda mientras tratan de determinar su futuro.

“A muchos de nuestros niños los padres les enseñan a no lavar la ropa sucia fuera de casa, así que no hablas de la pobreza familiar, o que te cortaron la luz, y no hablas de cuestiones del estatus legal”, dijo González.

En cambio, él concluye que aquellos que lograron salir bien fueron aquellos que obtuvieron el apoyo de sus maestros o consejeros y expresaron su deseo de asistir a la universidad, además de revelar su estatus migratorio.

 ‘No Eres lo

Suficientemente Bueno’

 Aquellos que terminan teniendo éxito a pesar de su estatus migratorio, según González, tienen la combinación correcta de recursos mientras están en la secundaria—lo cual significa maestros dedicados, exposición a la universidad compañeros que piensan en su carrera, alguna clase de conocimiento acerca de cómo crear un camino económicamente accesible a la universidad y menos responsabilidades en casa.

Adriana Velázquez, 21, egresada de la Secundaria Benito Juárez, llegó a los Estados Unidos cuando tenía 12 años. Su padre había pasado suficiente tiempo en Medio Oeste trabajando para mantener a su familia que estaba en México y decidió que era hora de traer a su familia e hijos con él para finalmente reunir a la familia. Velázquez era la única en su familia que no pudo obtener una visa, forzando a sus padres a contratar a unos “padres falsos” para cruzar a su hija a los Estados Unidos.

“Creía que era como una aventura”, dijo Velázquez. “Era mi primera vez comiendo una hamburguesa y viajando por la carretera”.

Una vez que se mudaron a Chicago, Velázquez se enamoró de las casas de techo triangular y las infinitas verdes arboledas que la rodeaban. Ella también fue a la escuela enseguida y se sintió acogida por sus maestros y los demás estudiantes.

Velázquez recuerda haber sido una de las niñas más inteligentes en su clase y estar activamente involucrada en el coro de la escuela y el teatro, lo cual le ayudó a integrarse a la comunidad a la que ahora ama.

”Back of the Yards es una comunidad cómoda para vivir, ésta es mi casa”, dijo Velázquez.

Pero su sensación de pertenencia tenía un límite. “Me di cuenta que era indocumentada cuando ya estaba en mi último año de secundaria, en el cual es donde la mayoría de nosotros nos damos cuenta cómo [esto] nos va a afectar por el resto de nuestras vidas”.

A medida que la desilusión con su estatus migratorio crecía, se encontró a sí misma decidiendo si debería ir a la universidad o simplemente conseguir un empleo.

“Durante ese tiempo, mi papá se había lastimado en el trabajo. Tenía las costillas rotas, y los discos dislocados. Estuvo así durante seis meses”, dijo Velázquez.

Pero convencida de que su futuro estaba en la escuela, Velázquez decidió tocar las puertas de la Universidad DePaul después de que su maestra de secundaria viera potencial en ella.

Mi maestra conocía a alguien en DePaul y le mostró mi expediente, mis registros, mis actividades extracurriculares y ella dijo ‘creo que te vamos a poder dar una buena beca aquí porque tienes un tremendo historial’”, recuerda.

Sus esperanzas de ingresar a la escuela, no obstante, se desvanecieron justo en el momento en que reveló su estatus migratorio al oficial de ayuda financiera.

“Una persona te dice que no eres lo suficientemente bueno, pero aún así no eres lo suficientemente bueno para sobrepasar esa pequeña rama que no te deja llegar a los siguientes pasos”.

 Aún es un Sueño

 La pequeña rama que impide que jóvenes como Velázquez, Ríos Avalos y Vizcarra se conviertan en contribuyentes completos de la sociedad actual podría ser superada si una propuesta como el Dream Act se convirtiera en ley federal. La versión federal de esta propuesta, originalmente introducida en el Congreso hace 10 años, establece un camino hacia la residencia legal para los inmigrantes que llegaron a este país cuando eran niños, se han graduado de una secundaria de los Estados Unidos u obtuvieron un G.E.D, y han vivido en el país por cinco años o más.

Para ser elegible, las personas tienen que completar dos años de estudios universitarios o servicio militar. Aunque muchos partidarios argumentan que esta propuesta beneficiará a los estudiantes ambiciosos y académicamente exitosos, otros argumentan que muchos jóvenes no encajan en la categoría de los de altos logros y potencialmente quedarán fuera a menos que un esfuerzo cohesivo sea creado para integrar a los jóvenes indocumentados en riesgo a la comunidad a través de mejor educación, fortalecimiento de los sistemas de apoyo, programas de capacitación laboral y prácticas.

Un análisis de 2010 realizado por el Instituto de Política Migrante estima que aproximadamente de los 2.1 millones de jóvenes y jóvenes adultos que podrían ser elegibles para solicitar el estatus legal bajo esta legislación, sólo el 38 por ciento—825,00 personas—obtendrían la residencia permanente mediante el Dream Act. Sin embargo, un 62 por ciento—1, 302,000 personas—tienen probabilidades de no obtenerla.

El proceso de convertirse en residente permanente bajo el Dream Act, según el Instituto de Migrantes, podría convertirse en un arduo camino para muchos jóvenes dado que muchos son parte de familias que enfrentan dificultades financieras, están en riesgo de bajo rendimiento académico y no tienen una fuerte sensación de identidad y de pertenencia.

Independientemente, por ahora, el Dream Act está parado. Tanto el Senador Dick Durbin como el Representante Howard Berman han introducido la propuesta, pero según Fred Tsao de la Coalición Pro Derechos de Inmigrantes y Refugiados, no parece estar moviéndose en el Congreso.

“No hay mucho qué reportar desafortunadamente”, dijo Tsao. “Obviamente las cosas se complicaron más con el control de los Republicanos sobre la Cámara y todavía no tenemos los 60 votos en el Senado”.

Es probable que los partidarios del Dream Act tengan que esperar hasta la próxima elección general en gran parte porque el liderazgo de la Cámara no es particularmente amigable con los asuntos de inmigración, según Tsao.

Mientras muchos esperan ver cómo el recién pasado Dream Act de Illinois será implementado en un tiempo donde el apoyo congresista por la legislación pro-inmigrante es escaso, José Alonso, presidente del comité de inmigración de la parroquia de Santa Cruz/ICM, se reúne con jóvenes indocumentados locales los domingos para crear planes de acción y motivar a los demás mientras establecen su camino hacia la universidad.

“Hay una tremenda necesidad en nuestra comunidad”, dijo Alonso. “Incluso nuestros más fuertes soñadores tienen dificultades para financiar su educación así que trabajamos con ellos y tratamos de motivarlos”.

Además de sus esfuerzos de recaudación de fondos, Alonso y su equipo han reunido a grandes números de jóvenes indocumentados del vecindario y les han brindado capacitación legal además de información referente a becas y el proceso de solicitud para la universidad.

“Creo que necesitamos recordar que al final del día estos son niños a los que les dijimos desde que eran pequeños que la educación es la clave, que la universidad es la manera de lograrlo”, dijo Alonso. “Cuando lo logren necesitamos estar ahí para ellos para que contribuyan a nuestro país y al final es algo que no se puede medir”.

Ríos y Velázquez finalmente pudieron entrar a la universidad que mejor se adaptaba a sus aspiraciones. También se convirtieron en expertos de la recaudación de fondos para sus propias colegiaturas. Ambos pertenecen al grupo universitario de Alonso.

Mientras tanto, Vizcarra se ha unido a la vasta pila de inmigrantes indocumentados que trabajan en empleos clandestinos de bajos salarios. Ella continúa trabajando y criando a su hija, una ciudadana estadounidense, por su cuenta. Dos de sus hermanos están en circunstancias paralelas. Su hermano mayor, Julio actualmente cumple una condena de 10 años en la cárcel después de una serie de malas decisiones. Su hermano menor, José, debería estar cursando su primer año de secundaria pero abandonó los estudios por completo. Estos tres jóvenes representan los números no contados de jóvenes indocumentados que caen por las grietas de un sistema que no les ofrece espacio para sobresalir.

Avalos, ahora en su tercer año de secundaria, está parado en un cruce vital. ¿Continuará el camino que ha elegido hasta ahora? –estudiante de honor que lucha por ir a la universidad—o ¿perderá el ánimo sabiendo que su estatus le pone serios obstáculos para la universidad o una carrera? Su sueño de ir a la facultad de medicina depende no sólo de su propio arduo trabajo y talento, pero de las decisiones de los legisladores federales.

 

 

 

 

One Response to Undocumented Youth: Dreaming, Waiting, Falling Through the Cracks

  1. Pingback: Immigrant youth and mental health - Newstips by Curtis Black

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